קווין תומפסון, מנהל מדעי הספורט ופעילות גופנית באוניברסיטה באנגליה, רצה לבדוק האם רוכבי אופניים מאומנים, שחושבים שהגיעו לרמת המהירות המרבית, יכולים לרכוב מהר יותר ולכן, הוא ערך ניסוי יוצא דופן עם הטעיה קטנה לרוכבים. במעבדה, ד"ר מארק תומפסון ועוזרו סטון, ביקשו מהרוכבים לפדל חזק ככל שיכלו, על אופניים נייחים, למרחק המקביל ל 4000 מטר. לאחר שביצעו זאת מספר פעמים בעבר, רוכבי אופניים חשבו שהם יודעים מהם הגבולות שלהם.ד"ר תומפסון ביקש מהרוכבים להתחרות מול דמות של רוכב אופניים על צג המחשב שמולם. לכל רוכב הוצגו שתי דמויות. אחד מהם היה הוא עצמו, נע במסלול וירטואלי בקצב שהוא בעצם דיווש באופניים הנייחים. הדמות השנייה, נעה בקצב המאמץ הטוב ביותר של הרוכב. למעשה, הדמות השנייה תוכנתה לרכוב מהר יותר מהקצב שרוכב האופניים אי פעם רכב – כ 2 אחוזים יותר כוח, שתורגם בעלייה של 1 אחוז במהירות.

כאשר התבקשו להתחרות בדמות שכביכול ייצגה את הזמן הטוב ביותר שלהם, רוכבי אופניים השתוו עם הרוכב הווירטואלי שלהם ורכבו מהר יותר, באופן משמעותי, מאי פעם.

אמנם עלייה של 2 אחוז בכוח נראית קטנה, אך זה מספיק כדי לעשות הבדל גדול באירוע תחרותי שנמשך 4-5 דקות, כמו רכיבה על אופניים של 4,000 מטרים. ברמות העלית בספורט, עלייה של 1 אחוז במהירות יכולה לקבוע אם הרוכב יגיע במקום טוב במרוץ, או בין האחרונים.

הזמנים המשופרים שנצפו בניסוי, אמר ד"ר תומפסון, אינם רק שינויים בין "יום אחד לאחר", אלא שינוי אמיתי בביצועים." והם מעוררים שאלות רבות.

מהם הגבולות, כמה מהר אדם יכול לרוץ או לשחות או לרכוב או לחתור? האם זה רק הגוף – האם שרירים עייפים פשוט מפסיקים בשלב מסוים? או שהגבול נקבע על ידי "פקד מרכזי" מסתורי במוח, כפי שטימותי נוקס, פרופסור למדעי הספורט והכושר באוניברסיטת קייפטאון בדרום אפריקה, כינה אותו – הקובע את הקצב, המאמץ, ובסופו של דבר את הביצועים ? עד לאחרונה, פיזיולוגים של הכושר התמקדו בעיקר בשרירים, בלב ובריאות של הספורטאים, ובדקו אם העייפות באה משום שהגוף הגיע לגבול שלו. אבל הספורטאים עצמם מתעקשים מזה זמן מה, שגורמים מנטליים מעורבים. רוג'ר בניסטר, הרץ הראשון ששבר את ארבע הדקות למייל, אמר פעם: "זה המוח, לא את הלב או הריאות, הוא האיבר הקריטי. "

כעת חוקרים כמו ד"ר תומפסון עורכים מחקרים כדי ללמוד יותר על השפעת המוח על ביצועים אתלטיים. כך, למשל, ג'ו קורבט, מרצה בכיר לפיזיולוגיה של הכושר מאוניברסיטה באנגליה, תהה באיזו מידה תחרות יכולה להשפיע על מהירותו של ספורטאי. כדי לברר זאת, הוא ביקש מרוכבי אופניים לרכוב חזק ומהר ככל שהם יכולים, על אופניים נייחים במשך כ 2000 מטרים. בעת הרכיבה, בפני כל רוכב הוצגה דמות על המסך, המייצגת את הרוכב ברכיבה על מסלול. ד"ר קורבט ועמיתיו סיפרו לכל ספורטאי שהוא יתחרה נגד רוכב אחר המסתתר מאחורי מסך. החוקרים הקרינו שתי דמויות על המסך, אחד עם קווי המתאר של הרוכב והאחר עם קווי המתאר של המתחרה.

למעשה, על המסך הוצגה תמונה ממוחשבת של האתלט עצמו בניסיון שלו לרכוב במהירות המרבית 2,000 מטרים.

כפי שקרה בניסויים של ד"ר תומפסון, רוכבי האופניים השוו את רכיבתם לקצב הטוב ביותר שלהם, וסיימו בפרץ של מהירות שהובילה אותם לניצחון וירטואלי ביתרון משמעותי.

ד"ר קורבט אמר שהמאמץ הנוסף, שהיה מעל ומעבר למה הספורטאים הפגינו בעבר, נראה שמקורו במערכת אנרגיה אנאירובית, שמוגבלת על ידי כמות הדלק המאוחסן בשרירים. המוח מתגלה כמשמר את הדלק המוגבל של הגוף עד לרמה מסוימת, ולא מאפשר לאתלטים לעבוד קשה מדי. אבל במרוץ, הוא אמר, נראה שהמוח מאפשר לספורטאים להתחבר עמוק יותר לתוך מאגרי האנרגיה מאשר בדרך כלל. "תחרות מסוגלת להניע אותך להרבה מעבר ליכולות היומיומיות", אמר ד"ר קורבט. כסף, לעומת זאת, לא להגדיל את הביצועים, אמר ד"ר קורבט – לפחות לא בניסויים מחקריים. פיזיולוגים ביקשו מספורטאים לרכוב מהר ככל שיכלו, על מסלול והציעו כסף אם הספורטאי יעקוף את הזמן הטוב ביותר שלו. הם לא יכלו.

ובכל זאת, חייב להיות גבול למהירות האתלטית, אפילו עם התחרות העצימה ביותר או אפילו עם הטעיה. במחקר חדש, ד"ר תומפסון ניסה למצוא מהו גבול זה, הוא השתמש באותה שיטה כמו קודם: רוכבי אופניים על אופניים נייחים התחרו בדמות על המסך, אשר רוכבת קצת יותר מהר מהזמן הטוב ביותר של הרוכב. בקבוצה אחת, המשתנה היחיד היה תחרות. נאמר לרוכבי האופניים שהדמות רוכבת כ 2 אחוז מהר יותר או 5 אחוז מהר יותר מאשר הרוכב רכב אי פעם. בקבוצה השנייה היתה הטעיה. נאמר לכל רוכב שעליו להתחרות נגד דמות שרוכבת באותה מהירות שהוא עצמו רכב במאמץ הכי טוב שלו. למעשה, הדמות רכבה 2 אחוז יותר או 5 אחוז יותר. (עלייה של 5 אחוזים בכוח מתורגמת כעלייה של 2 אחוזים במהירות, אמר ד"ר קורבט).

הרוכבים בקבוצה הראשונה ויתרו מלכתחילה, כשידעו שהדמות תרכוב מהר יותר מהשיא האישי שלהם, ובמקום זאת, הם הגיעו לשיא האישי הטוב ביותר שלהם.

כפי שכבר נצפו בניסויים קודמים, הרוכבים בקבוצה השנייה, אשר הוטעו, המשיכו להתחרות כאשר הדמויות מתוכנתות ל 2 אחוזים יותר מאשר כל ספורטאי במיטבו. ( 5 אחוזים היו יותר מדי): הספורטאים המשיכו עד למחצית המרוץ ואז ויתרו. בסופו של דבר, הקצב הכולל שלהם לא היה טוב יותר מהשיא האישי ללא הדמות. היו כאלו שהקצב היה אף גרוע מהשיא האישי הקודם שלהם. "זה מחזיר אותנו למערכת האמונה", אומר ד"ר תומפסון. במסגרת המגבלות, אם ספורטאי חושב שקצב מסוים אפשרי, הוא יכול לקחת אנרגיה ששמורה במוח.

אחד הלקחים, ד"ר תומפסון אמר, שהמאמנים יכולים להוביל ספורטאי לביצועים טובים יותר בעזרת הטעיות קטנות.

המחקר החדש מציע כי אסטרטגיה זו עשויה להביא לעלייה בביצועים, ד"ר תומפסון אמר כי זה שימש באימונם של ספורטאי עלית למרחקים, אך הוא סירב למסור פרטים.

אבל זו גישה מסוכנת, הוסיף: גם הטעיות קטנות יכולות להפר את האמון בין הספורטאי למאמן.

תרגום A Little Deception Helps Push Athletes to the Limit מאת GINA KOLATA